¿Podría haber vida en Marte hoy?

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Hace cuatro mil millones de años, la superficie marciana era aparentemente bastante habitable, con ríos, lagos e incluso un océano profundo. De hecho, algunos astrobiólogos ven al antiguo Marte como una cuna para la vida aún mejor que la Tierra, y sospechan que la vida en nuestro planeta puede haber llegado hace mucho tiempo a bordo de las rocas de Marte lanzadas al espacio por un poderoso impacto.

Las cosas cambiaron cuando Marte perdió su campo magnético global. Las partículas cargadas que brotaban del sol se liberaron entonces para despojar la atmósfera marciana. Este proceso había convertido a Marte en el mundo frío y seco que conocemos hoy en día hace unos 3.700 millones de años, según sugieren las observaciones del orbitador MAVEN de la NASA. (La Tierra aún tiene su campo magnético global, explicando cómo nuestro planeta sigue siendo tan habitable).

Pero este giro de los acontecimientos no significa necesariamente que Marte sea un planeta muerto hoy.

«Si Marte tuvo vida hace 4 mil millones de años, todavía la tiene. No ha ocurrido nada en Marte que hubiera acabado con la vida», dijo Michael Finney, cofundador de The Genome Partnership, una organización sin fines de lucro que administra los avances en el genoma, conferencias de biología y tecnología.

«Entonces, si hubiera vida en Marte, podría haberse movido, podría haberse escondido un poco, pero probablemente todavía esté allí», dijo Finney el mes pasado durante una mesa redonda en la conferencia Breakthrough Discuss en la Universidad de California, Berkeley.

Uno de los escondites más prometedores es el subterráneo marciano. Aunque la superficie del Planeta Rojo no tiene agua líquida en estos días, aparte, posiblemente, de flujos temporales en laderas cálidas de vez en cuando, es probable que haya una gran cantidad de material húmedo en los acuíferos enterrados. Por ejemplo, las observaciones del orbitador Mars Express de Europa sugieren que un gran lago puede esconderse debajo del polo sur del Planeta Rojo.

No vemos ninguna evidencia tan clara en el aire marciano, pero los científicos han descubierto algunos indicios interesantes recientemente. Por ejemplo, el rover Curiosity de la NASA ha recorrido dos penachos de metano dentro del cráter Gale de 96 millas de ancho (154 kilómetros), que el robot de seis ruedas ha estado explorando desde su aterrizaje en 2012. La misión del rover también determinó que las concentraciones de metano de referencia en el aire de Gale pasan por ciclos estacionales.

Más del 90% del metano atmosférico de la Tierra es producido por microbios y otros organismos, por lo que es posible que el gas sea una firma de la vida marciana moderna.

El rover 2020 Mars de la NASA , que se lanzará el próximo verano, buscará signos de la vida del Planeta Rojo hace mucho tiempo. También lo hará el rover ExoMars europeo-ruso, una misión que despegará casi al mismo tiempo.

Pero algunos investigadores están presionando para expandir la caza a la vida marciana existente. Uno de ellos es el biólogo molecular Gary Ruvkun, que reside en el Hospital General de Massachusetts y en la Escuela de Medicina de Harvard.

Ruvkun es uno de los tres investigadores principales en el proyecto de Búsqueda de Genomas Extra-Terrestres (SETG), que está desarrollando un instrumento para detectar vidas pasadas o presentes basadas en ADN o ARN en Marte y otros mundos alienígenas.

Marte no es el único lugar en nuestro sistema solar donde la vida extraterrestre podría florecer hoy. De hecho, la mayoría de los astrobiólogos pondrían un poco al Planeta Rojo en la lista, detrás de la luna Europa de Júpiter y los satélites de Encelado y Titán de Saturno.